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Científicos descubren que hormigas matabele rescatan a sus compañeras heridas

Por primera ocasión, los científicos encontraron una especie de hormigas que rescata a sus soldados heridos y los lleva de regreso a casa para que se recuperen.

En un estudio publicado hoy por la revista estadounidense Science Advances, los investigadores encontraron que cuando una hormiga matabele africana es herida en una pelea con termitas, la hormiga lesionada “llama” a sus compañeras de nido para pedir ayuda excretando sustancias químicas.

La hormiga herida es trasladada de regreso al nido donde puede recuperarse tras recibir un tratamiento que normalmente implica retirar a las termitas que quedan pegadas al insecto.

“Por primera vez observamos en invertebrados un comportamiento de ayuda ante animales heridos”, dijo en una declaración el autor del estudio, Erik Frank, estudiante de doctorado de la Universidad Wurzburg en Alemania.

“Fue un hallazgo inesperado, sobre todo en el caso de insectos sociales en los que los individuos normalmente tienen poco valor”, dijo.

La hormigas matabele africanas están muy extendidas en el sur de Sahara y son un depredador especializado en termitas. Salen a cazar entre dos y cuatro veces al día.

En largas filas, las hormigas atacan a las termitas en los sitios en los que se alimentan y matan a muchos trabajadores para luego llevarse a sus presas de regreso al nido.

Pero los ataques se topan con la resistencia de la casta de soldados de las termitas, indicaron los investigadores.

Durante los combates hay muertos y heridos, pero por suerte para las hormigas, sus compañeras de nido con frecuencia recogen a las lesionadas y las llevan de regreso a casa.

Casi todas las hormigas rescatadas participan en invasiones posteriores, en ocasiones, menos de una hora después de sufrir lesiones.

En experimentos que forzaron a las hormigas heridas a regresar solas al nido, el 32 por ciento murió en el camino debido sobre todo a las arañas.

Pero el comportamiento de rescate reduce la mortalidad a cerca de cero sin costo alguno para el rescatista que ayuda, lo que significa que este comportamiento no sólo beneficia al insecto herido, sino a toda la colonia.

Un modelo mostró que rescatar hormigas heridas contribuyó a mantener una colonia 28,7 por ciento más grande.

“Obviamente, en general, para la colonia resulta favorable invertir en el servicio de rescate”, indicaron los investigadores.

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