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La tragedia de Bhopal, el mayor desastre industrial que segó miles de vidas en un instante

Muchos consideran que la catástrofe en la central nuclear de Chernóbil es el mayor desastre industrial en la historia. Sin embargo, este título pertenece a otro incidente menos conocido que tuvo lugar hace 35 años en la ciudad india de Bhopal y que se cobró la vida de unas 20.000 personas. Sputnik habló con uno de los afectados por el desastre.

Por Denis Lukyanov*

Noche del domingo 2 de diciembre de 1984. T.R. Chouhan, uno de los empleados de la fábrica de plaguicidas de Union Carbide en Bhopal, estaba en su hogar disfrutando de su día libre cuando una nube de gas llegó a su casa.

Cuando Chouhan se percató de la gravedad de lo que estaba ocurriendo se fue de su domicilio con su familia y juntos escaparon en busca de un área segura para evitar la muerte. Corrieron unos cinco kilómetros a ciegas, sin saber a dónde ir. Después de correr mucho tiempo llegaron a un lugar seguro. De esta manera lograron sobrevivir.

El lunes siguiente, 3 de septiembre, cuando tenía que salir a trabajar vio el escenario del incidente y, según explica, la vista era escalofriante. Como resultado de la fuga de gas, se produjo un gran número víctimas mortales en el área afectada. Los cuerpos sin vida estaban tumbados a lo largo de las carreteras.

«Una vez que salí de mi casa, vi a muchas personas correr por lo cual regresé para recoger a mi familia», relató.

Chouhan decidió ir al hospital donde vio a muchas personas que estaban a punto de morir. Además, los doctores no tenían un antídoto. Los individuos afectados solo recibían un tratamiento sintomático. El entrevistado destacó que la situación era verdaderamente horrible.

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Una de las afectadas por el desastre en Bhopal.

Múltiples antecedentes

En los años 1960 y 1970, algunas empresas de EEUU empezaron a trasladar a otros países sus fábricas que representaban un peligro para la naturaleza y para los habitantes que vivían cerca de ellas. Una de esas empresas fue Union Carbide que se ocupa de la fabricación de productos químicos. La compañía abrió en 1969 su planta en la ciudad de Bhopal, en el estado indio de Madhya Pradesh.

Las dos cosas que atrajeron la atención de la empresa norteamericana en el país asiático fueron la mano de obra barata y una legislación favorable. En la primera etapa, la llegada de Union Carbide a la India llevó consigo beneficios como la creación de miles de puestos de trabajo.

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Las instalaciones de Union Carbide en Bhopal.

Sin embargo, también creó una amenaza para los habitantes de Bhopal porque la planta química estaba ubicada justo en el medio de barrios pobres donde vivían decenas de miles de indios. Para principios de los años 1980, la fábrica en Bhopal estaba al borde de una debacle y las medidas de seguridad a menudo no se respetaban.

La planta producía carbaril —también conocido en el mercado como Sevin—, un compuesto químico que es empleado como plaguicida. Para su fabricación se usa isocianato de metilo, un tipo de gas que es más peligroso para la salud que el cloro porque inmediatamente daña a los órganos internos del humano provocando, entre otras cosas, edemas pulmonares.

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Niño afectado por la fuga del gas en Bhopal.

La noche que cambió todo

En medio de la crisis que vivía Union Carbide, en la fábrica de Bhopal tuvieron lugar varios incidentes de menor escala que no causaron consecuencias irreparables. No obstante, lo peor estaba por venir.

En la noche del 2 al 3 de diciembre de 1984 los tanques que contenían el isocianato de metilo se calentaron y estallaron. Luego, el gas tóxico empezó a dispersarse por la ciudad afectando sobre todo los barrios pobres que estaban en la proximidad de la planta.

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Algunas de las víctimas del desastre de Bhopal.

Muchas personas inhalaron el gas mientras dormían y murieron en sus camas. Otras se despertaron a causa de tos. Quienes todavía tenían fuerzas, escapaban a la calle al igual que lo hizo la familia de Chouhan.

Sin embargo, no todos tuvieron suerte de sobrevivir y luego murieron en el hospital. En la noche de la tragedia murieron aproximadamente 4.000 personas. En las semanas siguientes perdieron la vida otros 16.000 individuos.

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Habitantes de Bhopal afectados por la fuga del gas, en el hospital local.

No obstante, solo meses después del incidente se esclareció la verdadera escala del desastre. Más de 550.000 personas sufrieron consecuencias no letales. Muchos de ellos ahora tienen enfermedades de por vida.

Las consecuencias de la tragedia han sido catastróficas. Los habitantes de Bhopal que estuvieron expuestos al gas tóxico son más propensos a padecer cáncer que las demás personas. Las secuelas también incluyen mutaciones genéticas en los recién nacidos, así como abortos espontáneos y diferentes discapacidades.

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Restos de fetos y bebés a causa de abortos espontáneos.

Para entender la situación respecto a las medidas de seguridad en las instalaciones de Union Carbide cabe recordar que la planta en Bhopal no fue la única de la empresa donde se produjo un incidente con fuga de gases tóxicos: en 1985 ocurrió uno parecido en el estado norteamericano de Virginia Occidental, pero no hubo víctimas mortales.

Las repercusiones y las lecciones no aprendidas

En los años siguientes las cosas no mejoraron mucho. Los residuos tóxicos no fueron limpiados por la empresa Union Carbide, el principal responsable del incidente. Como consecuencia, el problema de contaminación del agua sigue vigente hasta el día de hoy y continúa afectando a los habitantes de Bhopal.

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Habitantes de Bhopal extraen agua de un pozo.

La empresa Union Carbide pagó cerca de 470 millones de dólares de indemnizaciones a los afectados por el desastre. Sin embargo, el 93% de las personas que recibió compensaciones obtuvo montos muy pequeños.

En los años siguientes se presentaron casos penales contra Union Carbide y el entonces responsable de la empresa, Warren Anderson, pero fueron desestimados en numerosas ocasiones y redirigidos a tribunales indios.

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Manifestantes exigen justicia por el desastre de Bhopal

La Justicia estadounidense justificó su accionar aludiendo a que la instalación donde tuvo lugar el incidente era controlada por la sucursal india de la compañía llamada Union Carbide India Limited.

La lucha por justicia en nombre de las víctimas de este espeluznante incidente sigue hasta hoy.

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Una de las víctimas de la tragedia de Bhopal.

*Sputnik

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