¿Podemos vivir sin mosquitos?

Los mosquitos pueden ser particularmente molestos. Tienen un zumbido que, lejos de vaticinar placer, auspicia fastidio: sabemos que es muy probable que nos piquen y que —en el mejor de los casos— terminaremos con una leve hinchazón y picazón, —y en el peor—, con alguna enfermedad que puede ser mortal. ¿Por qué aún no los hemos extinguido?

Sin contar a los microorganismos, en el mundo hay muchos más insectos que cualquier otra cosa. Han estado en el planeta durante más de 100 millones de años y se han convertido en una parte importante de la cadena alimenticia. Sin lugar a dudas, son la forma de vida predominante en la Tierra. 

Hay más de un millón de especies, pero podría haber entre cinco y 10 millones. Hay alrededor de 3.500 especies de mosquitos, de las que solo 200 atacan a los humanos. Son las criaturas salvajes que más muertes humanas causan cada año: más de 750.000. 

Estos minúsculos voladores transmiten enfermedades como la malaria, fiebre amarilla, dengue, zika, chikungunya, y representan un gran riesgo para la salud pública mundial. La Organización Mundial de la Salud (OMS) estima que hay 390 millones de infecciones de dengue por año, con aproximadamente la mitad de la población mundial en riesgo.  

En las Américas en 2019 se reportaron más de tres millones de casos sólo de dengue, el mayor número registrado en la región hasta el momento, según la Organización Panamericana de la Salud (OPS).

Los científicos han investigado un gran número de posibilidades para erradicar mosquitos, incluyendo un método biotecnológico de control de reproducción que, en los aedes aegipty (vectores del dengue, zika y chikungunya), reduce la población de mosquitos hembra, los que muerden y transmiten las enfermedades. 

Podría suponerse que si se desarrolla una tecnología que controle totalmente la reproducción de mosquitos y en cada nueva generación se genera un mayor número de machos, las especies podrían eliminarse. Sin embargo, no es lo que los científicos desean. 

¿Por qué no podemos exterminar a los mosquitos?

No podríamos vivir sin mosquitos porque eliminarlos crearía una distintiva ausencia en el medio ambiente, acarreando consecuencias en la cadena alimenticia, entre otras posibles desenlaces de efecto dominó.

Según Muy Interesante, un cambio que veríamos en el corto plazo sería en la tundra Ártica, en donde varias especies de mosquitos son particularmente abundantes y son una fuente de alimentos para las aves migratorias. Si eliminamos a los mosquitos, el número de aves en el área se reduciría a más de la mitad.

Otros estudios han pronosticado un destino similar para varias especies de peces en el mundo que tendrían que adaptar su dieta para sobrevivir. Este escenario resultaría particularmente difícil para predadores especializados, como en el caso del pez mosquito.

¿Por qué el 20 de agosto?

La Escuela de Higiene y Medicina Tropical de Londres nombró el 20 de agosto Día Mundial de los Mosquitos para señalar la importancia del hallazgo del entomólogo escocés Ronald Ross sobre la relación entre la malaria y los mosquitos, en 1897.

En 1877 el médico británico Patrick Manson descubrió que una especie de mosquito Culex podía transportar la filaria lombriz intestinal. En 1894 Manson persuadió a Ross para que estudiara los mosquitos como posible vector del parásito de la malaria. 

Después de años de investigación infructuosa, Ross finalmente demostró en 1897 que los mosquitos Anopheles podían portar el parásito. Llamó el día de su descubrimiento, el 20 de agosto de 1897, Día del Mosquito.

Sputnik

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