Así se ve Zelandia, el continente perdido

Los investigadores de GNS Science en Nueva Zelanda lograron cartografiar un antiguo continente llamado Zelandia que ahora está sumergido bajo las aguas del Pacífico Sur. Los mapas muestran la forma y el tamaño del continente con un detalle sin precedentes.

«Hemos hecho estos mapas para proporcionar una imagen precisa, completa y actualizada de la geología de Nueva Zelanda y de la zona suroeste del Pacífico, mejor que la que teníamos antes», afirmó Nick Mortimer, quien dirigió el trabajo, en un comunicado.

Se puede explorar virtualmente el continente en el sitio web interactivo del proyecto. El mapa es parte de una iniciativa global para cartografiar todo el suelo oceánico del planeta para 2030. 

Mortimer y sus colegas hicieron un mapa del suelo oceánico que rodea Zelandia, así como su perfil tectónico, mostrando dónde el antiguo continente atraviesa los límites de la placa tectónica.

Los mapas revelan nueva información sobre cómo se formó Zelandia antes de quedar sumergida bajo el agua hace millones de años. 

El área de Zelandia es de casi cinco millones de kilómetros cuadrados, que es aproximadamente la mitad del tamaño de Australia.

Sin embargo, solo el 6% del continente está por encima del nivel del mar. Esa parte sustenta las islas del norte y del sur de Nueva Zelanda y la isla de Nueva Caledonia. El resto está bajo el agua, lo que hace que sea difícil su estudio.

El mapa del fondo oceánico muestra la altura de las montañas y la cresta del continente que se elevan hacia la superficie del agua. También describe las costas y los límites territoriales.

El segundo mapa que los científicos del SNG hicieron revela los tipos de corteza que componen el continente submarino, la antigüedad de esa corteza y las principales fallas. Este mapa también revela dónde se encuentra Zelandia en varias placas tectónicas, cuáles de esas placas están siendo empujadas bajo la otra, y cuán rápido está ocurriendo ese movimiento.

Los orígenes de Zelandia, de 85 millones de años de antigüedad

Por primera vez el término Zelandia fue empleado por el geofísico Bruce Luyendyk en 1995. Se formó hace 85 millones de años al separarse del antiguo supercontinente Gondwana. 

Las fuerzas geológicas continuaron reacomodando estas masas de tierra, y Zelandia se vio obligada a sumergirse bajo las aguas entre 30 y 50 millones de años después de que se separara de Gondwana a causa de la placa del Pacífico.

Hasta 2017, Zelandia estaba clasificada como un microcontinente. No obstante, de acuerdo con Mortimer, Zelandia tiene todas las características para el estatus de continente: tiene límites claramente definidos, ocupa un área mayor de un millón de kilómetros cuadrados, está elevada por encima de la corteza oceánica circundante y tiene una corteza continental más gruesa que la oceánica.

Por lo tanto, estos nuevos mapas ofrecen más evidencia de que la masa terrestre submarina debe ser considerada como un nuevo continente, añadió Mortimer.

Sputnik

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