«Esto no es justicia». Activistas inquilinos se enfrentan a los tribunales de desahucios de EE.UU.

Cuando las temperaturas heladas se asentaron en Kansas City, Missouri, el 28 de enero, el juez Jack Grate abrió su sala de audiencias en línea. El primero de los 100 casos en su expediente fue el de Tonya Raynor, una mujer de 64 años que debía $ 2,790 en alquiler atrasado y tarifas de un apartamento en el lado este de la ciudad, una franja de tiendas vacías y propiedades tapiadas.

«Señorita Raynor, ¿está usted ahí?» preguntó Grate, un corpulento hombre de 71 años que lucía una barba, un corte de pelo y una camisa naranja de manga corta arrugada.

Una voz resonante respondió: “Esto no es justicia. Esto es violencia «. Pronto se unió un coro: “Juez Grate, ¡está dejando a la gente sin hogar! ¡Estás matando gente!»

Las voces en la sala virtual del Tribunal de Circuito del Condado de Jackson pertenecían a miembros de KC Tenants, un grupo que puso de rodillas la operación de desalojo de Kansas City el mes pasado. El grupo es uno de los muchos sindicatos de inquilinos y grupos activistas contra el desalojo en ciudades de todo el país cuyas membresías se dispararon durante la pandemia de COVID-19.

Los expertos en vivienda comparan sus tácticas combativas con las huelgas de alquileres que azotaron a Estados Unidos durante la Gran Depresión.

Algunos de estos activistas operan libremente bajo el paraguas del Sindicato de Inquilinos Autónomos, que trabaja para poner fin a los desalojos a nivel nacional. Otros, como los inquilinos de KC, son independientes. Sus himnos son «Cancelar alquiler», «Sin deuda» y «Sin desalojos».

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Están pidiendo más ayuda federal para ayudar a los inquilinos a pagar el alquiler atrasado. Los propietarios, algunos de los cuales no han recibido su pago en casi un año, dicen que también están sufriendo financieramente y que están siendo maldecidos injustamente por una crisis de vivienda creada por una pandemia única en un siglo.

En Kansas City, el juez Grate ignoró a los manifestantes y trató de hablar sobre ellos en la audiencia del 28 de enero, aparentemente sin darse cuenta del botón de silencio. Finalmente, cerró el proceso.

El juez Grate se negó a comentar.

Fue otro enfrentamiento más en una campaña de meses de duración de KC Tenants que culminó con el retraso de 854 desalojos en el condado de Jackson en enero, según Jordan Ayala, investigador de desalojos y candidato a doctorado en la Universidad de Missouri-Kansas City, que analizó las presentaciones judiciales. Ese número coincide con las estimaciones del liderazgo de KC Tenants.

Valerie Hartman, la oficial de información pública de la corte, cuestiona esa cifra, pero dijo que la corte no rastrea el número de audiencias ni sus resultados.

En septiembre, los Centros para el Control de Enfermedades de EE. UU. Prohibieron los desalojos a nivel nacional en medio de preocupaciones sobre los riesgos para la salud pública de expulsar a las personas de sus hogares durante una pandemia. El presidente Joe Biden ha extendido esa moratoria hasta el 31 de marzo.

Aún así, las excepciones en la medida han permitido que se produzcan algunos desalojos. No existe una base de datos completa para rastrear esas cifras. Pero desde la primavera, casi 250.000 inquilinos han sido desalojados en 27 ciudades de Estados Unidos rastreadas por el Laboratorio de Desalojos de la Universidad de Princeton. Cuando se levante la prohibición federal, hasta 40 millones de personas, que deben más de $ 57 mil millones en alquileres atrasados, podrían ser desalojadas, según Moody’s Analytics, una firma de investigación económica, y el Aspen Institute, un grupo de expertos global.

‘SLUMLORD SATURDAYS’ Y ‘STOOP COORTTS’

En Kansas City, los miembros de KC Tenants se encadenaron a las puertas del juzgado y organizaron sentadas para evitar audiencias en persona. También protestaron en las casas de los jueces y llevaron a cabo una campaña en las redes sociales llamada «Sábados de Slumlord», dirigida a propietarios que supuestamente mantenían sus propiedades en mal estado mientras buscaban desalojos.

“Tomamos acción directa para intervenir en un sistema violento que existe para proteger las ganancias privadas a expensas de vidas humanas”, dijo la directora de KC Tenants, Tara Raghuveer, de 28 años.

Escenas similares se han desarrollado a nivel nacional. En Brooklyn, Nueva York, los manifestantes bloquearon las entradas de los apartamentos para evitar los desalojos y se manifestaron en las oficinas de los abogados que representan a los propietarios. También han celebrado «tribunales rebajados», que aparecen en la pantalla con inquilinos fuera de sus hogares durante las audiencias de desalojo en línea.

En Wisconsin, el Sindicato de Inquilinos Autónomos de Milwaukee ha estado llamando a los propietarios para molestarlos y pedirles ayuda para los inquilinos. También ha organizado marchas a las oficinas de los propietarios, el ayuntamiento y las casas de los funcionarios locales.

Durante el verano, el grupo apuntó a Youssef “Joe” Berrada, quien posee más de 8,000 unidades de vivienda, muchas en vecindarios de bajos ingresos.

Después de que Berrada presentó avisos de desalojo a 330 inquilinos, el grupo de protesta emprendió una campaña en las redes sociales contra él, así como explosiones telefónicas y piquetes en su oficina corporativa. En agosto, cuando Berrada anunció que detendría los desalojos durante la crisis del COVID-19, el grupo se atribuyó el mérito.

Joe Goldberger, un abogado que representa a Berrada, negó que el sindicato de inquilinos influyera en esa decisión. Instó a los legisladores a intensificar la compensación para los propietarios.

«Sin la ayuda del gobierno, los inquilinos deberán pagar el alquiler atrasado en cantidades que no se pueden reembolsar», dijo Goldberger en un comunicado. Eso deja a los propietarios enfrentando ejecuciones hipotecarias, facturas de impuestos vencidas y mantenimiento diferido en sus propiedades, dijo.

Es un raro punto de acuerdo entre los grupos anti-desalojo y los propietarios. Ambos grupos dicen que los $ 25 mil millones en alivio de alquiler aprobados por el Congreso en septiembre no son suficientes.

Una portavoz de la Casa Blanca dijo que Biden ha pedido al Congreso que apruebe otros $ 30 mil millones en asistencia para inquilinos y que extienda la moratoria de desalojo hasta septiembre.

‘FIN DE LA VIOLENCIA DEL DESALOJO’

Justo después de las 9 am de la mañana del 8 de enero, dos agentes de proceso civil de Kansas City se presentaron en la puerta de la casa de Donald Smith, de 38 años, para desalojarlo. El ex conductor de ferrocarril desempleado debía más de $ 6,000 en concepto de alquiler y honorarios atrasados.

Smith agarró inesperadamente un arma después de permitir que los agentes ingresaran a su casa y le dispararon tres veces en el abdomen, dijo la portavoz de la corte Hartman. Smith permanece hospitalizado y el incidente está bajo investigación.

Smith no pudo ser contactado para hacer comentarios. Un miembro de la familia que pidió no ser identificado dijo a Reuters que el arma era una pistola de aire comprimido y que Smith había sufrido un colapso mental después de perder su trabajo, agravado por el aislamiento del bloqueo pandémico.

La noche del tiroteo, KC Tenants se dirigió a la pintoresca casa de dos pisos del juez J. Dale Youngs, quien preside el tribunal de circuito que aprobó el desalojo de Smith. Vecinos desconcertados observaron desde sus jardines mientras el grupo coreaba “fin de la violencia de los desalojos” y blandía carteles que decían “Juez Youngs, tiene sangre en las manos”, según entrevistas con miembros del grupo y videos de la protesta.

KC Tenants siguió con una manifestación. Dos días después del tiroteo, Youngs ordenó una pausa de dos semanas en las audiencias de desalojo, citando preocupaciones sobre la seguridad de los empleados y «disturbios sociales y políticos».

Youngs se negó a comentar.

Cuando se levantó la suspensión dos semanas después, KC Tenants comenzó a interrumpir las audiencias en línea, por teléfono y en la corte, interrumpiendo finalmente el 90% de los desalojos programados para enero, según el investigador Ayala.

Hartman, la portavoz de la corte, dijo que esas afirmaciones son «falsas» y agregó que muchas audiencias y juicios se llevaron a cabo según lo programado.

Los indultos obtenidos por KC Tenants son solo temporales. La mayoría de las audiencias de desalojo retrasado se reprogramaron para febrero y marzo, según el investigador Ayala y los datos del expediente judicial.

Pero no hubo aplazamiento para el inquilino Raynor, el primer inquilino llamado en la caótica audiencia del 28 de enero en la sala del tribunal en línea del juez Grate. Raynor no asistió a los procedimientos, como no lo hacen la mayoría de los inquilinos, dicen los expertos en vivienda. Eso llevó a una victoria automática para el propietario.

Antes de que Grate cerrara la sesión en línea del día, ordenó el desalojo de Raynor y una sentencia por defecto de $ 2,790 en su contra. Raynor, a quien no se pudo localizar para hacer comentarios, tenía diez días para desalojar el apartamento.

Ese desalojo permanecerá en su registro durante al menos siete años, un estigma que dificulta que la mayoría de los inquilinos obtengan una nueva vivienda.

Reuters

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