La congelación de Texas provocó la liberación de toneladas de contaminantes al aire cuando las refinerías cerraron

Las refinerías de petróleo más grandes de EE.UU. liberaron toneladas de contaminantes al aire en los cielos de Texas esta semana, según cifras proporcionadas al Estado, cuando una crisis ambiental desencadenó otra.

Las refinerías y plantas petroquímicas a lo largo de la costa del Golfo de EE.UU. se apresuraron a cerrar la producción cuando una masa de aire ártico se extendió a una región no acostumbrada a temperaturas frías.

El frío extremo, que mató al menos a dos docenas de personas en Texas y dejó sin electricidad a más de 4 millones en su punto máximo, también afectó la generación de gas natural y electricidad, cortando los suministros necesarios para hacer funcionar las plantas.

Los cierres llevaron a las refinerías a quemar, o quemar y liberar gases, para evitar daños en sus unidades de procesamiento. Esa llamarada oscureció los cielos en el este de Texas con humo visible por millas.

«Estas emisiones pueden empequeñecer las emisiones habituales de las refinerías en órdenes de magnitud», dijo Jane Williams, presidenta del Equipo Nacional de Aire Limpio del Sierra Club.

Dijo que los reguladores estadounidenses deben cambiar las políticas que permitan que «estas emisiones masivas ocurran con impunidad».

LOS MEJORES CONTAMINADORES

Las cinco refinerías más grandes emitieron casi 337,000 libras de contaminantes, incluidos benceno, monóxido de carbono, sulfuro de hidrógeno y dióxido de azufre, según datos preliminares proporcionados a la Comisión de Calidad Ambiental de Texas (TCEQ).

Valero Energy dijo en una presentación ante la TCEQ que liberó 78,000 libras durante 24 horas a partir del 15 de febrero desde su refinería de Port Arthur, citando el frío gélido y las interrupciones en los servicios públicos.

Las 118,100 libras de emisiones de la refinería de Motiva en Port Arthur, Texas, entre el 15 y el 18 de febrero fueron más de tres veces el exceso de emisiones que declaró a la Agencia de Protección Ambiental de EE. UU. para todo 2019.

La refinería de la Bahía de Galveston de Marathon Petroleum liberó 14,255 libras en menos de cinco horas el 15 de febrero, equivalente a aproximadamente el 10% de sus emisiones totales por encima de los niveles permitidos en 2019.

Exxon Mobil dijo que su planta de olefinas de Baytown emitió casi una tonelada de benceno y 68.000 toneladas de monóxido de carbono, y citó en su divulgación la detención de «múltiples unidades de proceso y la utilización segura del sistema de antorcha».

Exxon culpó del cierre de dos refinerías de Texas al clima helado y la pérdida de suministros de gas natural. Un portavoz dijo que sus plantas petroquímicas en Texas y Louisiana han suministrado 560 megavatios a las comunidades locales, ayudando a abastecer de energía a unos 300.000 hogares.

Valero no tuvo un comentario inmediato. Motiva y Marathon no respondieron a las solicitudes de comentarios.

Las cifras finales sobre emisiones contaminantes debieran presentarse al estado en dos semanas.

‘SIN CANTIDAD SEGURA’

La quema continuó durante la semana mientras las refinerías mantenían las plantas fuera de servicio.

“Tuvimos seis o siete bengalas encendidas a la vez”, dijo el viernes Hilton Kelly, que vive en Port Arthur, hogar de las refinerías operadas por Motiva, Valero y Total SE. «Todavía está sucediendo ahora».

Sharon Wilson, investigadora del grupo de defensa Earthworks, dijo que las liberaciones son alarmantes, en parte porque «no existe una cantidad segura de benceno para la exposición humana».

Los datos estatales que muestran que los productores de petróleo y gas estaban quemando metano esta semana «solo está empeorando las cosas y podría haberse evitado» mediante las instalaciones de acondicionamiento para el invierno, dijo.

Las compañías de petróleo y gas de Texas presentaron 174 avisos de emisiones contaminantes por encima de los niveles permitidos entre el 11 y el 18 de febrero, cuatro veces el número de la semana anterior, según datos de la TCEQ.

La contaminación total en las instalaciones del área de Houston durante la ola de frío ascendió a aproximadamente 703,000 libras, aproximadamente el 3% de la contaminación total sobre las cantidades permitidas para todo 2019 y casi el 10% de las emisiones de 2018, según datos de la TCEQ analizados por el grupo de defensa Environment Texas.

Reuters

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