El rover ruso que llegó a Venus

Hoy suena increíble, pero hace medio siglo, la Unión Soviética aterrizó una sonda en otro planeta. Además, lo hizo en ausencia de prácticamente cualquier información sobre su atmósfera o cualquier otro dato. En otras palabras, lo hizo casi al azar.

A fines de la década de 1950, el programa espacial soviético estaba experimentando un auge sin precedentes. En ese momento, se llevaron a cabo misiones históricas exitosas prácticamente todos los años: el primer satélite artificial, las primeras criaturas vivientes en el espacio, el primer sobrevuelo de la Luna e imágenes de su lado oscuro. Después de esos triunfos, parecía que todo era posible. Por eso, cuando se planteó la cuestión de realizar el primer aterrizaje en otro planeta, los científicos e ingenieros soviéticos respondieron con entusiasmo.

Hoy suena utópico. En ese momento, se sabía muy poco sobre otros planetas para llevar a cabo misiones tan difíciles. Sin embargo, en agosto de 1959 se convocó una reunión y el 10 de diciembre se emitió un decreto gubernamental sobre el establecimiento de estaciones para una misión a Venus (y también a Marte). A finales de 1960, se suponía que esas estaciones, que ni siquiera existían todavía, volarían al espacio.

Misiones en la oscuridad

La primera misión sería a Venus ya que el planeta está más cerca de la Tierra, decidió el equipo. En ese momento, los soviéticos tenían el cohete R-7, una creación de Sergei Korolev, que ya había lanzado satélites artificiales y posteriormente llevaría a la gente al espacio. Para una misión en el espacio profundo, necesitaba someterse a una mejora importante con una etapa completamente nueva con características únicas. Afortunadamente, el diseño del cohete lo permitió.

Diagrama de vuelo de la nave espacial Diagrama de vuelo de la nave espacial «Venera-1» a Venus.

Se eligió un esquema de prueba, como en el caso del sobrevuelo de la Luna (que tuvo lugar en 1959), el plan era dejar caer una sonda directamente sobre la superficie del planeta, en paracaídas. Como era de esperar, la primera misión de aterrizaje estaba condenada al fracaso.

El hecho es que en ese momento los científicos soviéticos creían seriamente que Venus tenía una atmósfera similar a la de la Tierra, así como el agua y la vida extraterrestre (para ser justos, no estaban solos en esto; los científicos estadounidenses en ese momento creían que también podía albergar vida). Es por eso que se suponía que la misión Venera 1 impactaría directamente en la superficie de Venus. Sin embargo, falló. Se perdió la comunicación con la sonda, lo que significa que no pudo corregir su curso; en cambio, voló 100.000 km (62.000 millas) más allá del planeta en 1961: a escala cósmica, no fue una falla tan grande como nunca antes nadie había estado tan cerca de Venus.

Modelo de la estación Maqueta de la estación «Venera-1».

Lo que siguió fue una serie de una década de misiones fallidas y desafortunadas para «conquistar» Venus. Durante casi todas las ventanas de lanzamiento, se lanzó una nueva estación de investigación soviética a Venus. Sin embargo, en ausencia incluso de una idea aproximada del estado real de las cosas en el planeta, las sondas no tenían la más mínima posibilidad de alcanzar su superficie.

Venera 4, Venera 5 y Venera 6 fueron destrozados por las presiones atmosféricas. En el lado positivo, los datos transmitidos por las sondas a la tierra proporcionaron información precisa sobre la composición de la atmósfera, su temperatura y presión. Por ejemplo, resultó que la atmósfera de Venus estaba compuesta en un 90 por ciento de dióxido de carbono y tenía una presión y temperatura «altísimas». En otras palabras, encontrar vida en Venus estaba fuera de discusión.

Investigadores que se preparan para la prueba.Investigadores que se preparan para la prueba.

“Fui testigo de lo decepcionados que estaban los científicos cuando no encontraron vida en Venus. Dos de ellos incluso dijeron que sus vidas habían sido en vano, ya que solo este sueño los había llevado a la ciencia en primer lugar … Por cierto, uno de ellos se convirtió más tarde en clérigo ”, recordó el periodista espacial Vladimir Gubarev en su libro.

A partir de ese momento, el programa espacial Venera cambió de enfoque: ahora la tarea era averiguar si alguna vez había habido vida en Venus.

«Que Venera 7 aterrizara en la superficie es un milagro»

El éxito finalmente llegó durante la misión Venera 7, que de hecho fue Venera 17, pero la Unión Soviética prefirió no hacer públicos sus fracasos.

Lanzamiento de cohete con el Lanzamiento de cohete con la estación «Venera-7».

Después de un largo debate científico, habiendo tenido en cuenta todas las nuevas entradas, los ingenieros decidieron ir a lo seguro y desarrollar un nuevo módulo de aterrizaje capaz de soportar una presión de 180 atmósferas y una temperatura de 540 ° C (1,004 Fahrenheit) durante 90 minutos. Su cuerpo no estaba hecho de una aleación de aluminio y magnesio, como en las sondas Venera anteriores, sino de titanio, lo que aumentaba su resistencia y peso. El nuevo vehículo pesaba media tonelada.

«Venus-7»

Como resultado, se redujo el número de instrumentos científicos que podía llevar. En efecto, sus capacidades eran modestas: podía medir la temperatura y la presión en la superficie, analizar el tipo de superficie y medir la aceleración máxima a través de su sección de frenado. Sus banderines llevaban la imagen de Lenin y la bandera soviética con su familiar emblema de la hoz y el martillo. Y eso fue todo.

Venera 7 se lanzó desde el cosmódromo de Baikonur el 17 de agosto de 1970. Como respaldo, cinco días después, se lanzó una nave espacial idéntica. Sin embargo, no pudo llegar a Venus porque la explosión de un motor le impidió abandonar la órbita de la Tierra. Afortunadamente, la nave espacial «original» alcanzó las proximidades de Venus 120 días después y el 15 de diciembre hizo el primer aterrizaje suave en otro planeta; el famoso alunizaje estadounidense de julio de 1969 fue, por supuesto, en un cuerpo en órbita, no en otro planeta.

De hecho, parecía un milagro. A lo largo de la misión, las posibilidades de que algo saliera mal eran abrumadoras.

Al final, Venera 7 casi sufrió el destino de sus predecesores: habiendo alcanzado ya el «objetivo» y entrado en su atmósfera, su paracaídas explotó y la sonda descendió más rápido de lo que debería. Durante un tiempo se pensó que luego de tal aterrizaje, la sonda no funcionaría, porque al ingresar a la atmósfera fallaba su interruptor de telemetría, lo que significa que los únicos datos transmitidos de regreso a la Tierra durante el descenso y después del aterrizaje era la temperatura atmosférica. Afortunadamente, el análisis posterior mostró que durante 23 minutos después de aterrizar, la sonda había estado transmitiendo datos directamente desde la superficie del planeta.

Planeta olvidado

Después de Venera 7, una nueva generación de naves espaciales fue trasladada al planeta, lo que permitió a la URSS asegurarse el liderazgo en la exploración de Venus y convertirse en el primer país en obtener la primera imagen de su superficie. La foto fue tomada menos de seis meses después, por Venera 8. Esas fueron, entre otras cosas, las primeras fotografías de la superficie de otro planeta.

Imagen panorámica en color de la superficie de Venus.Imagen panorámica en color de la superficie de Venus.

En total, la Unión Soviética lanzó 27 naves espaciales a Venus. El último fue Venera 16, tras el cual se lanzó un nuevo programa espacial, Vega. En 1984-1986, con el uso de un explorador de globos, estudió con éxito la atmósfera de Venus y obtuvo los datos más precisos hasta la fecha sobre el planeta.

Pero aún esto es muy poco. Sabemos poco sobre todas las sustancias que componen su capa de nubes o cómo se forman. Estos datos podrían ser recopilados por una estación interplanetaria de pleno derecho en la atmósfera de Venus, pero costaría una fortuna. Por eso, durante muchos años, los investigadores prácticamente olvidaron a Venus.

Lanzamiento de la misión espacial Lanzamiento de la misión espacial «Vega-2»-

Regresó un poco en octubre de 2020, debido a la fosfina, un compuesto gaseoso que, según las últimas investigaciones, puede indicar la presencia de vida. La fosfina está presente en la atmósfera de Venus, en su capa de nubes, lo que ha revivido el interés por el planeta. Roscosmos está planeando una misión a Venus para 2029, pero existe la posibilidad de que tenga lugar antes, en 2027.

RBTH

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