Prácticas laborales de esclavitud encontradas en una fábrica de guantes de Malasia

En diciembre de 2020, con las infecciones por coronavirus propagándose rápidamente por las fábricas y los dormitorios de los trabajadores en Malasia, los funcionarios allanaron al fabricante de guantes de látex Brightway Holdings cerca de Kuala Lumpur. Dijeron que encontraron trabajadores viviendo en contenedores de envío, en condiciones tan miserables que el ministro de recursos humanos, M. Saravanan, más tarde los comparó con la «esclavitud moderna».

Diecinueve meses antes, inspectores de una firma de auditoría social –contratistas privados que ayudan a las empresas a monitorear los estándares ambientales, sociales y otros estándares éticos en industrias desde juguetes hasta aceite de palma – habían visitado las mismas tres instalaciones. En tres informes de más de 350 páginas, habían detallado 61 violaciones de los estándares éticos globales y habían marcado casillas para 50 violaciones de las leyes laborales de Malasia.

Top Glove workers wait in line for food distribution outside a hostel under enhanced lockdown, amid the coronavirus disease (COVID-19) outbreak in Klang, Malaysia November 17, 2020. REUTERS/Lim Huey Teng
Los trabajadores de Top Glove esperan en la fila para la distribución de alimentos fuera de un albergue bajo un bloqueo mejorado, en medio del brote de la enfermedad por coronavirus (COVID-19) en Klang, Malasia.

Aun así, el resumen ejecutivo de cada informe concluía: «No existe trabajo penitenciario forzado, servidumbre o involuntario en esta instalación».

Entre los clientes de Brightway se incluyen algunos de los mayores proveedores de equipos de protección y cuidado personal del mundo. El director gerente de la compañía, G. Baskaran, compartió los informes de auditoría de 2019 y 2020 con Reuters en abril y dijo que muestran que «no practicamos ninguna forma de trabajo forzoso o esclavitud moderna».

Estas conclusiones contrastantes resaltan fallas poco conocidas en los esfuerzos globales para monitorear las condiciones laborales. Las auditorías sociales, informes independientes utilizados por las marcas globales para probar que sus proveedores cumplen con las normas éticas, no siempre son efectivas para identificar los riesgos laborales, e incluso pueden ocultarlos, dijeron a Reuters más de dos docenas de auditores, órganos de supervisión, trabajadores de fábricas y grupos de derechos laborales. .

Las leyes de todo el mundo prohíben el uso de trabajo forzoso, pero no hay reglas que gobiernen la calidad de las auditorías, que son voluntarias, dijeron las firmas de auditoría a Reuters. Los auditores suelen ser pagados por las empresas que están auditando, lo que plantea posibles conflictos de intereses si los inspectores se sienten obligados a dar informes positivos para mantener el negocio. Más allá de esto, los inspectores y los trabajadores de Brightway dijeron a Reuters que las empresas pueden manipular lo que ven los auditores en el sitio.

Family members and friends push the coffin containing the body of a migrant worker as Nepali migrant workers, who died of various illnesses or causes, are brought from Malaysia and handed over to their families at the airport in Kathmandu, Nepal January 23, 2021. REUTERS/Navesh Chitrakar
Familiares y amigos empujan el ataúd que contiene el cuerpo de un trabajador migrante mientras los trabajadores migratorios nepalíes, que murieron de diversas enfermedades o causas, son traídos desde Malasia y entregados a sus familias en el aeropuerto de Katmandú, Nepal.

No hay evidencia de alguna irregularidad por parte del auditor Brightway contrató, firma británica Intertek Group , que se negó a comentar sobre Brightway. Intertek dijo que sus auditorías cumplen con estrictos procedimientos operativos con estándares rigurosos y están sujetas a auditorías independientes regulares y exhaustivas. No dijo por quién.

Ni Saravanan, el ministro del gabinete de Malasia que criticó a Brightway en la televisión nacional, ni su ministerio respondieron a las solicitudes de comentarios adicionales.

INVESTIGACIÓN

Aproximadamente un mes después de las redadas en Malasia, la Oficina de Aduanas y Protección Fronteriza de EE. UU. Abrió investigaciones sobre Brightway. La Aduana de EE. UU. Está examinando denuncias de trabajo forzoso, incluida la servidumbre por deudas, el exceso de horas extraordinarias y el alojamiento deficiente, según una carta que la agencia envió al activista independiente de derechos laborales con sede en Nepal Andy Hall después de llamar la atención de la agencia sobre los detalles del informe de auditoría. Reuters revisó una copia de la carta.

En respuesta, Brightway dijo que la Aduana de EE. UU. No le ha pedido a la compañía ningún detalle.

La Aduana de Estados Unidos dijo que no comenta si está investigando entidades específicas. Las empresas que investiga envían informes de auditoría durante ese proceso, y algunos informes que ha visto han sido «insuficientes», dijo a Reuters un funcionario de Aduanas.

«Muchas empresas no están dispuestas a obtener una evaluación sincera de sus vulnerabilidades de trabajo forzoso debido a las implicaciones que pueden tener en su reputación, su rentabilidad y sus accionistas», dijo Ana Hinojosa, directora ejecutiva de la oficina comercial de CBP, que investiga alegatos laborales.

Otros dos auditores sociales que revisaron los informes de Brightway para Reuters dijeron que algunos de los hallazgos pueden indicar trabajo forzoso según lo define la Organización Internacional del Trabajo, que ha establecido 11 indicadores que apuntan a «la posible existencia de un caso de trabajo forzoso». Los hallazgos relevantes en los informes de Brightway fueron: horas de trabajo excesivas, altas tarifas de contratación pagadas por los trabajadores a los agentes y condiciones de vida y de trabajo inseguras.

Workers wait in line to leave a Top Glove factory after their shifts in Klang, Malaysia December 7, 2020. Picture taken December 7, 2020. REUTERS/Lim Huey Teng - RC2ZLK9X2B1Q/File Photo
Los trabajadores esperan en la fila para salir de una fábrica de Top Glove después de sus turnos en Klang, Malasia.

El activista laborista Hall dijo que las conclusiones de los informes de Brightway eran «completamente engañosas» porque pasaban por alto las pruebas contenidas en los propios informes. Los clientes que solo lean resúmenes ejecutivos perderían tal evidencia, dijo.

LO QUE VIO EL AUDITOR

Malasia es un centro de fabricación de todo, desde aceite de palma hasta componentes de iPhone. Allí, las empresas emplean a inmigrantes de países como Bangladesh y Nepal y se han enfrentado al mayor número de sanciones estadounidenses por acusaciones de trabajo forzoso después de China. En los últimos dos años, la Aduana de Estados Unidos ha excluido las compras de cuatro empresas malasias después de encontrar lo que llamó evidencia razonable de trabajo forzoso.

La redada de Brightway se produjo cuando Estados Unidos prohibió a otro fabricante de guantes, Top Glove  , por acusaciones de trabajo forzoso. Top Glove dijo en abril que había resuelto los problemas que llevaron a la prohibición, pero las sanciones siguen vigentes y las autoridades estadounidenses incautaron dos envíos de guantes de la compañía este mes.

En el momento de la redada de Brightway, las autoridades malasias estaban inspeccionando empresas en todo el país para tratar de asegurarse de que el alojamiento de los trabajadores no se convirtiera en un vector de la infección por COVID-19 y para evitar más acusaciones de que abusaron de los trabajadores.

Como parte de los esfuerzos para que se revoquen las prohibiciones, las empresas malasias han entregado millones de dólares a los trabajadores para reembolsar las tarifas de contratación que los trabajadores han pagado a los intermediarios. Estas tarifas pueden ser onerosas y obligar a los trabajadores a endeudarse.

Malaysia's Minister of Human Resources M. Saravanan inspects a workers' dormitory, which glove-maker Brightway Holdings confirms is one of its facilities, in Selangor state, Malaysia December 21, 2020, in this image obtained via social media. Picture taken December 21, 2020. Malaysia Ministry of Human Resources via REUTERS
El ministro de Recursos Humanos de Malasia, M. Saravanan, inspecciona un dormitorio de trabajadores, que el fabricante de guantes Brightway Holdings confirma que es una de sus instalaciones, en el estado de Selangor, Malasia.

En el caso de Brightway, las tarifas de contratación figuraban entre los problemas que los inspectores habían destacado en el cuerpo de los informes. Los 78 trabajadores entrevistados en las tres instalaciones dijeron a los inspectores que habían pagado honorarios de contratación de hasta $ 4,200 cada uno a los agentes.

Otros puntos que señalaron los inspectores incluyen un dormitorio en el mismo recinto que la fábrica y un dormitorio sin camas ni colchones; firmas diferentes en los pasaportes de algunos trabajadores que en sus contratos de trabajo; y personas que trabajan hasta 15 horas al día.

La constitución de Malasia prohíbe el trabajo forzoso y el país tiene varias leyes que abordan la seguridad, el alojamiento, las horas de trabajo y otros derechos de los trabajadores. Brightway ahora enfrenta un total de 30 cargos por violar una ley sobre estándares mínimos de vivienda y servicios, dijo el departamento de trabajo de Malasia en diciembre.

Brightway no comentó sobre estos cargos. Cuando se le preguntó sobre la afirmación de las autoridades de que los trabajadores vivían en contenedores de envío, Baskaran de Brightway dijo a Reuters que los inspectores del gobierno estaban equivocados: los cuartos de los trabajadores estaban cubiertos con plataformas de metal, que podrían haber sido malinterpretadas como contenedores, dijo.

Brightway dice que no es responsable de presuntas violaciones, como que los reclutadores cobren tarifas de contratación o impongan largas horas, porque no cobra tarifas y las horas extraordinarias estaban de acuerdo con las leyes de Malasia. Dijo que sus dormitorios estaban congestionados, «simplemente debido a la situación de COVID», porque había convertido un almacén en un alojamiento temporal.

Después de la redada de diciembre, Brightway pagó a sus 2719 trabajadores 38 millones de ringgit (9,21 millones de dólares) para pagar sus tarifas de contratación, dijo Baskaran.

Cuando se le preguntó sobre los hallazgos de la auditoría sobre los indicadores de trabajo forzoso, dijo, «depende de cómo se interprete el trabajo forzoso».

BANDERAS ROJAS

Los clientes de Brightway incluyen a Kimberly Clark  de los Estados Unidos, cuyas marcas incluyen Kleenex y Andrex; el proveedor australiano de equipos de protección personal Ansell ; y el Servicio Nacional de Salud del Reino Unido. Todos se negaron a comentar en detalle sobre los informes de Intertek. Ansell dijo a Reuters que las auditorías, cuando las inspeccionó, «revelaron varios incumplimientos de las normas laborales».

Ansell y Kimberly-Clark dijeron que Brightway había corregido algunos de estos problemas desde la redada del gobierno en diciembre.

El portavoz de Kimberly-Clark, Terry Balluck, dijo que la compañía estaba «muy consciente de los desafíos de la vida real con una auditoría eficaz», pero agregó que cada auditoría identifica «algún problema u oportunidad», y las auditorías continúan siendo una herramienta eficaz para proteger a los trabajadores en todos los niveles.

Ansell dijo que las auditorías son una herramienta clave que debe complementarse con el diálogo y la comunicación con los proveedores. El NHS dirigió las consultas al Departamento de Salud y Asistencia Social del Reino Unido. Un portavoz dijo que «todos nuestros proveedores deben seguir los más altos estándares legales y éticos o se les puede bloquear la solicitud de contratos futuros».

La Organización Internacional del Trabajo no comentó sobre la auditoría de Brightway, pero dijo que estaba al tanto de las dudas sobre la eficacia con la que estas iniciativas privadas protegen los derechos de los trabajadores.

«También está la pregunta sobre qué sucede antes y después de las auditorías, y cómo se abordan las violaciones detectadas», dijo la agencia de la ONU en un correo electrónico.

Cinco trabajadores de Brightway dijeron a Reuters que sus supervisores les habían informado con anticipación sobre las auditorías planificadas. Dijeron que se les pidió que limpiaran sus albergues con anticipación y que solo brindaran comentarios positivos sobre la compañía sobre su comida, las instalaciones del albergue y el acceso a los pasaportes.

Los cinco, que hablaron bajo condición de anonimato, dijeron que Brightway generalmente retiene los pasaportes de los trabajadores pero los coloca en sus casilleros personales los días que visitan los auditores. La retención de pasaportes por parte de un empleador se considera un indicador de trabajo forzoso por la OIT.

Baskaran, de Brightway, dijo que los trabajadores pueden acceder a sus pasaportes en cualquier momento en los casilleros, para los que tienen llaves. Brightway no prepara a los trabajadores para la auditoría, pero hay esfuerzos para limpiar los albergues, dijo.

«Durante las auditorías, como todo lo demás, es una norma hacer un esfuerzo extra para limpiar el lugar, entre otras actividades», dijo.

Reuters

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