Científicos sorprendidos por raras tormentas eléctricas árticas al norte de Alaska

Los meteorólogos quedaron atónitos esta semana cuando tres tormentas sucesivas azotaron el helado Ártico desde Siberia hasta el norte de Alaska, desencadenando rayos en un fenómeno inusual que, según los científicos, será menos raro con el calentamiento global.

“Los meteorólogos no habían visto nada como eso antes”, dijo Ed Plumb, meteorólogo del Servicio Meteorológico Nacional en Fairbanks, hablando sobre las tormentas que comenzaron el sábado.

Por lo general, el aire sobre el Océano Ártico, especialmente cuando el agua está cubierta de hielo, carece del calor convectivo necesario para generar tormentas eléctricas.

Pero a medida que el cambio climático calienta el Ártico más rápido que el resto del mundo, eso está cambiando, dicen los científicos.

Los episodios de rayos de verano dentro del Círculo Polar Ártico se han triplicado desde 2010, una tendencia directamente relacionada con el cambio climático y la creciente pérdida de hielo marino en el extremo norte, informaron los científicos en un estudio de marzo publicado en la revista Geophysical Research Letters. A medida que el hielo marino desaparece, se evapora más agua, lo que agrega humedad a la atmósfera que se calienta.

«Va a ir con las temperaturas», dijo el coautor Robert Holzworth, físico atmosférico de la Universidad de Washington en Seattle.

Estas tormentas eléctricas amenazan los bosques boreales que bordean el Ártico, ya que provocan incendios en regiones remotas que ya se están horneando bajo el sol de verano las 24 horas del día. La Siberia boreal en Rusia recibe más rayos que cualquier otra región ártica, dijo Holzworth.

El documento también documentó relámpagos más frecuentes sobre las regiones de tundra sin árboles del Ártico, así como sobre el Océano Ártico y el hielo. En agosto de 2019, un rayo incluso cayó a 60 millas (100 kilómetros) del Polo Norte, encontraron los investigadores.

Solo en Alaska, la actividad de las tormentas eléctricas está en camino de triplicarse para fines de siglo si continúan las tendencias climáticas actuales, según dos estudios realizados por científicos del Centro Nacional de Investigación Atmosférica en Boulder, Colorado, publicados durante el último año en la revista Climate Dynamics.

“Lo que solía ser muy raro ahora es simplemente raro”, dijo Rick Thoman, científico climático de la Universidad de Alaska Fairbanks. Como demostró el desfile de tormentas árticas de esta semana, los rayos ya están apareciendo en lugares inesperados, dijo. “No tengo ningún recuerdo de tres días consecutivos de este tipo de cosas” en el Ártico.

Con el fuerte aumento de los relámpagos, Siberia ha sido testigo de incendios forestales cada vez más feroces en los últimos años. Esta semana, el ejército ruso desplegó aviones que arrojaban agua para apagar las llamas que quemaban cerca de 2 millones de acres (800.000 hectáreas) de bosque, mientras que la región más afectada de Yakutia ha estado en estado de emergencia durante semanas.

Mientras tanto, a mediados de junio un rayo provocó uno de los incendios más grandes de este verano en Alaska, quemando más de 18,000 acres de tundra a unas 125 millas (200 km) al norte del Círculo Polar Ártico en la Reserva Nacional Noatak en la esquina noroeste del estado.

El calentamiento en el Ártico también está fomentando el crecimiento de la vegetación en la tundra del norte de Alaska, lo que agrega más combustible para los incendios, dijeron los científicos.

A finales de siglo, la tundra de Alaska podía arder de forma regular el doble de lo que era la norma en el pasado, y los incendios se producían cuatro veces con más frecuencia, según investigadores del Centro Internacional de Investigación del Ártico en Fairbanks.

En el agua, los rayos son un peligro cada vez mayor para los navegantes y el tráfico de embarcaciones aumenta a medida que se retira el hielo marino, dijo Holzworth.

Las personas pueden convertirse en pararrayos y, por lo general, tratan de agacharse por seguridad. Eso es difícil de hacer en la tundra plana o en la extensión del océano.

«Lo que realmente necesita es prestar más atención a los pronósticos de rayos», dijo.

Reuters

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