Cómo se derrotó una epidemia de cólera en Stalingrado durante la Segunda Guerra Mundial

El resultado de una de las batallas clave de la guerra se ganó no solo en el campo de batalla, sino también en los laboratorios médicos subterráneos de la famosa ciudad.

En el verano de 1942, el Ejército Rojo se retiraba a Stalingrado (ahora Volgogrado) en medio de intensos combates. En este momento crítico, de repente se enfrentó a otro enemigo además de las tropas del Eje, un enemigo igualmente despiadado, pero mucho más encubierto. Una epidemia de cólera amenazaba con abrumar por completo la ciudad del Volga y, dado el número de tropas y civiles concentrados en ella, esto habría provocado un desastre de gran escala.

Peligro repentino

Inicialmente, los informes sobre brotes de cólera complacieron a los comandantes soviéticos, ya que fueron detectados en territorio controlado por el enemigo. La peligrosa infección podría haber sido un buen aliado en la lucha contra las tropas alemanas.

Su satisfacción, sin embargo, rápidamente dio paso a la alarma. El cólera no distinguió entre los lados opuestos de la línea del frente y pronto, junto con los civiles que huían y las tropas en retirada, fue llevado al propio Stalingrado. Los primeros casos se confirmaron en varios distritos de Stalingrado el 18 de julio.

Por orden del Comisario del Pueblo (Ministro) de Salud, Georgy Miterev, uno de los principales microbiólogos del país, Zinaida Yermolyeva, fue enviado a la ciudad del Volga. Su tarea consistía en organizar el trabajo de los médicos locales para prevenir el cólera.

Zinaida Yermolyeva.

Zinaida Yermolyeva.

“Era necesario decidir qué medidas tomar contra un peligro que podría amenazar a la ciudad en un momento en que se estaba preparando enérgicamente para defenderse”, dijo Yermolyeva en sus memorias, ‘El ejército invisible’. “Cientos de miles de soldados pasaron por la ciudad directamente en su camino hacia la línea del frente, hacia el recodo del río Don, donde se había desarrollado una batalla sin precedentes en su alcance. Los hospitales admitían diariamente a miles de heridos. Desde la ciudad, abarrotada de tropas y civiles evacuados, los barcos de vapor y los trenes partían hacia Astrakhan y Saratov todo el tiempo, por lo que la epidemia era capaz de extenderse a muchas partes del país ”.

En una sesión de una comisión de emergencia en Stalingrado, se decidió inmediatamente iniciar una campaña de tratamiento de la población con bacteriófagos del cólera. Un bacteriófago es un agente que infecta las células del organismo causante de la enfermedad. La cantidad de bacteriófagos traídos de Moscú no fue suficiente y Yermolyeva pidió a las autoridades centrales que enviaran un gran envío a Stalingrado. Ella y sus colegas habían iniciado un trabajo preparatorio cuando les llegó una terrible noticia: el tren que transportaba la medicación había sido bombardeado por aviones de combate alemanes que se dirigían a Stalingrado.

Medidas de emergencia

No había elección: la medicación tenía que hacerse en el mismo Stalingrado. Se instaló y equipó un laboratorio en el sótano de un edificio donde pronto se puso en marcha la fabricación de la cantidad necesaria de bacteriófagos en circunstancias difíciles. El trabajo se desarrolló literalmente las veinticuatro horas del día.

“Todos los que permanecieron en la ciudad estuvieron involucrados en esta batalla contra un ejército invisible. Cada voluntario de la Cruz Roja tenía diez apartamentos bajo su observación. Todos los días iban a preguntar si alguien se había enfermado y necesitaba ser hospitalizado de urgencia. Otros cloraron pozos o estuvieron presentes en panaderías y centros de evacuación. Era imposible salir de la ciudad sin un certificado de tratamiento con bacteriófagos. La gente ni siquiera podía conseguir pan en las panaderías sin ese certificado ”, recuerda Yermolyeva.

Todo el personal médico que no estaba de servicio en la construcción de las defensas de la ciudad fue confinado a los cuarteles cuando no estaba de servicio y se movilizó para la batalla contra la epidemia. Gracias a sus esfuerzos, fue posible lograr resultados impresionantes: cada día, 15.000 personas fueron examinadas y hasta 50.000 recibieron tratamiento con bacteriófagos.

“En los refugios antiaéreos y en los muelles, la gente estaba incesantemente informada sobre las precauciones contra las infecciones gastrointestinales. La radio y los periódicos también se unieron a la campaña ”, señaló Zinaida.

Antes de la aparición de las unidades de avanzada de la Wehrmacht en las afueras de Stalingrado y el inicio de los combates callejeros, se había evitado un desastre epidemiológico a gran escala, que podría haber minado la fuerza de las tropas soviéticas que defendían la ciudad. Muy pronto, sin embargo, los médicos se vieron obligados a combatir la propagación de esta peligrosa infección una vez más, esta vez entre los soldados del 6º ejército del mariscal de campo Friedrich Paulus, cuando fueron hechos prisioneros.

RBTH

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