Nieve que brilla intensamente se encontró en el Ártico

La microbióloga Vera Emelianenko notó un tenue resplandor azul en la nieve a lo largo de la costa del Mar Blanco. El efecto natural es causado por criaturas diminutas muy inusuales.

En una noche reciente de diciembre, la bióloga rusa Vera Emelianenko fue a caminar a la costa del Mar Blanco con Mikhail Neretin, hijo del biólogo molecular de la estación, y un par de perros. 

En uno de los montículos, Neretin notó un resplandor azul que parecía luces navideñas. Emelianenko tomó un puñado de nieve; cuando se aprieta, la bola de nieve brilla aún más. Los perros que corrían por la nieve dejaron un rastro brillante detrás de ellos. En la estación científica del Mar Blanco de la Universidad Estatal de Moscú en el Ártico, donde trabajan Emelianenko y Neretin, nadie ha visto nada como esto durante los 80 años de existencia de la estación.

Neretin invitó al fotógrafo de la estación, Alexander Semenov, a capturar las luces. 

«Pisamos el suelo juntos durante unas dos horas para que las manchas brillen más», dice Semenov. 

El microbiólogo decidió examinar la nieve y encontró varios pequeños crustáceos bioluminiscentes de unos pocos milímetros de largo, llamados copépodos. Se trata de una especie especial de Metridia longa que suele encontrarse en el Ártico y las aguas circundantes, así como en el Atlántico norte y el Pacífico. Por lo general, se encuentran más lejos en el océano, viven a profundidades de 80 a 300 pies durante el día y se elevan varios pies desde la superficie del agua durante la noche.

Los copépodos brillan debido a una sustancia llamada luciferina, que se oxida, cambia de color y comienza a brillar cuando interactúa con el oxígeno. Los copépodos usan este resplandor como protección, lo que podría ahuyentar a los depredadores.

Según Ksenia Kosobokova, experta en zooplancton marino ártico de la Academia de Ciencias de Rusia en Moscú, estos metridios probablemente quedaron atrapados en una poderosa corriente, que anualmente pasa frente a la costa del Mar Blanco a principios de diciembre. Los copépodos simplemente van con la fuerza de la corriente y son arrojados a tierra por las olas. 

Los crustáceos en la nieve ya estaban ligeramente descoloridos pero vivos, dice Kosobokova, pero otros científicos sospechan que pueden emitir un brillo incluso después de la muerte, incluso si están aplastados.

RBTH

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