¿Qué se sabe del brote de hepatitis infantil de origen desconocido?

Aunque las autoridades sanitarias siguen investigando sus causas, creen que podría deberse a algún tipo de adenovirus.

Las autoridades sanitarias españolas están investigando tres casos compatibles con una hepatitis aguda severa de origen desconocido que afecta a niños menores de 10 años, uno de los cuales ha requerido de un trasplante de hígado. La semana pasada, el Centro de Control de Alertas y Emergencias Sanitarias del Ministerio de Sanidad envió a las comunidades autónomas una alerta sanitaria internacional decretada por la Organización Mundial de la Salud a raíz de decenas de casos muy similares detectados desde comienzo de año en Reino Unido.

Médicos y pediatras insisten en que no se trata, de momento, de un hecho preocupante, dado que en España hay muy pocos casos y aún no se sabe si guardan relación con los de Reino Unido, donde sí que inquieta algo más el elevado número de hospitalizaciones que se ha producido en tan poco tiempo.

A continuación se intenta responder a las principales dudas que pueden surgir con estos casos de hepatitis infantil:

¿Qué es la hepatitis?

La hepatitis es, básicamente, una inflamación del hígado que puede afectar a su buen funcionamiento. La hepatitis puede ser aguda (a corto plazo) o crónica (a largo plazo).

¿Cuáles son las causas habituales de hepatitis?

Existen distintos tipos de hepatitis. Las más habituales son las siguientes:

– La hepatitis viral es la más común. Está causada por diferentes tipos de virus: los de la hepatitis A, B, C, D y E.
– La hepatitis alcohólica está originada por el consumo excesivo de alcohol.
–  La hepatitis tóxica puede ser causada por ciertos venenos, medicamentos o productos químicos.
– La hepatitis autoinmune es un tipo crónico en el que el sistema inmunitario ataca al hígado.

¿Por qué se producen habitualmente hepatitis en niños?

La causa más habitual de hepatitis infantil son las infecciones provocadas por virus, aunque también pueden producirse por otros motivos, como intoxicaciones; enfermedades autoinmunes, genéticas, metabólicas…

¿Cuántos casos se han detectado en el mundo?

Según informa el Centro Europeo para la Prevención y Control de Enfermedades (ECDC), en Inglaterra hay aproximadamente 60 casos bajo investigación, con la mayoría de los casos en niños de entre 2 y 5 años. Algunos de ellos progresaron a insuficiencia hepática aguda y han requerido traslado a unidades especializadas en hígado infantil. Un pequeño número se ha tenido que someter a un trasplante de hígado.

En Escocia, 10 casos que requirieron ingreso hospitalario fueron en niños de entre 1 y 5 años y están bajo investigación. La mayoría de ellos se presentaron a partir de marzo de 2022. En Gales, actualmente no hay casos conocidos bajo investigación, pero un número muy pequeño de casos de principios de 2022 tuvieron presentaciones clínicas similares. En Irlanda del Norte, tampoco hay casos reportados actualmente.

En Estados Unidos, los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades (CDC) han asegurado que están investigando nueve casos en el estado de Alabama, mientras que médicos en Dinamarca y Países Bajos también han informado de casos similares, según se asegura en un artículo publicado recientemente en Science.

¿Y en España?

En España, hasta ahora, se han detectado tres casos aislados de niños infectados por hepatitis aguda severa de origen desconocido. Se trata de tres menores con edades comprendidas entre los dos y los siete años procedentes de Madrid, Aragón y Castilla-La Mancha. Todos ellos han requerido ingreso hospitalario en un hospital madrileño y uno de los menores ha precisado trasplante hepático. Los tres han evolucionado favorablemente

¿Están relacionados los casos de España con los de Reino Unido?

Es algo que aún no se sabe, y que las autoridades sanitarias están intentando averiguar.

¿Cuáles son los primeros síntomas?

Según ha detallado el ECDC, el cuadro clínico en los casos identificados es el de una hepatitis aguda grave con transaminasas marcadamente elevadas, que a menudo se presenta con ictericia (coloración amarilla de la piel), a veces precedida por síntomas gastrointestinales que incluyen dolor abdominal y vómitos. Otras veces puede aparecer orina oscura, heces de coloración clara o picor en la piel.

¿Cuál es el origen de estos casos?

Las autoridades sanitarias desconocen la causa, ya que los virus comunes que pueden causar hepatitis (virus de la hepatitis A, B, C, D y E) no se han detectado en ninguno de ellos. Igualmente, se han descartado las causas habituales, como antecedentes de viajes, o farmacológicas.

Entre las hipótesis que se encuentran sobre la mesa, el origen vírico es el que más fuerza tiene, y más concretamente adenovirus. «Una de las posibles causas que se están investigando es que un grupo de virus llamados adenovirus pueden estar causando esta enfermedad. Sin embargo, también se están investigando activamente otras posibles causas, incluido el coronavirus (COVID-19), otras infecciones o agentes ambientales», asegura la Agencia de Seguridad Sanitaria de Reino Unido (UKHSA) en un comunicado.

¿Qué son los adenovirus?

Los adenovirus son una familia de virus comunes que generalmente causan una variedad de enfermedades leves y la mayoría de las personas se recuperan sin complicaciones. Pueden acarrear una amplia variedad de síntomas, incluidos resfriados, vómitos y diarrea. Si bien no suelen causar hepatitis, es una complicación rara conocida del virus.

Los adenovirus se transmiten comúnmente de persona a persona y al tocar superficies contaminadas, así como a través de las vías respiratorias.

¿Qué medidas de protección se pueden tomar?

La forma más efectiva de minimizar la propagación de los adenovirus y otros muchos virus es practicar una buena higiene de las manos y de las vías respiratorias (cubrirse al toser con la parte interior del codo y emplear pañuelos desechables). 

¿Qué niños son los más vulnerables a hepatitis?

Los pacientes inmunodeprimidos son los más vulnerables a las hepatitis causadas por infecciones. También los niños más pequeños, porque su sistema inmune es más inmaduro.

¿Puede estar causada por la COVID-19?

Aunque es una de las posibilidades, las primeras investigaciones indican que los casos infantiles de hepatitis severa no estarían relacionados con una infección previa de COVID-19, a pesar de que algunos de los niños hospitalizados en Reino Unido había dado positivo por coronavirus.

¿Y por la vacuna contra la COVID-19?

En ningún caso. La agencia sanitaria de Reino Unido descarta de manera rotunda que el origen de los casos sea la vacuna contra la COVID-19, por una razón muy sencilla: ninguno de los niños con hepatitis aguda la había recibido. «No existe ningún vínculo con la vacuna COVID-19 Ninguno de los casos confirmados actualmente en Reino Unido ha sido vacunado», subraya el organismo.

RTVE

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