¿Por qué las abejas se caen cuando vuelan sobre un espejo?

En 1963, el entomólogo Herbert Heran y el conductista Martin Lindauer notaron una rareza: estaban tratando de hacer que un grupo de abejas melíferas cruzara volando un lago, pero los insectos solo lograron hacerlo si el agua estaba cubierta de ondas. Si la superficie era lisa, las abejas descendían bruscamente y se sumergían en el agua. Esto sugiere que las abejas melíferas usan soportes visuales para navegar en vuelo. Un nuevo estudio realizado por un equipo de científicos de la Universidad de Aix-Marseille en Francia agrega matices a la comprensión de las estrategias de vuelo de las abejas.

Para el experimento se construyó un túnel rectangular de 220 cm de largo con espejos en la parte superior e inferior. Cuando estaban escondidas, las abejas simplemente volaban hacia el lado opuesto del cebo con la misma altura. Cuando los científicos abrieron el espejo superior, que duplicó la altura, las abejas también atravesaron el túnel con facilidad. Pero cuando el piso se convirtió en un espejo y la altura debajo se duplicó, comenzó el choque. Después de 40 cm de vuelo, la altura de los insectos cayó bruscamente y se estrellaron contra el fondo. Si tanto la parte superior como la inferior se convirtieron en espejos, lo que creó un túnel de altura infinita, las abejas se negaron a volar ya después de 8 cm.

Esto es similar a la desorientación espacial que a veces experimentan los pilotos. Cuando el piloto está sobre el mar o el desierto y no comprende visualmente su propia velocidad, es muy difícil mantener una altitud constante. Es por eso que se necesitan instrumentos aeronáuticos: no dependen de las ilusiones espaciales y ayudan a mantener el automóvil a una altura constante, incluso cuando el piloto no tiene nada a lo que aferrarse visualmente.

Solo que aquí las abejas no tienen dispositivos auxiliares. Incluso cuando el espejo comenzó hacia el final del túnel, el vuelo uniforme al comienzo del camino terminó abruptamente en una caída. Los resultados son consistentes con un estudio de 1963: las abejas pierden altura sin un flujo activo de datos ópticos. Cuando el suelo no les da la información adecuada a los insectos, descienden en un intento de encontrar soportes visuales y finalmente caen.

Si las abejas del experimento tuvieran un campo de visión más amplio, sin duda podrían encontrar otras señales visuales a su alrededor. Pero sobre un gran lago en calma o en un túnel cerrado, no queda prácticamente nada para que los insectos analicen la altura. Por cierto, este mismo experimento con moscas de la fruta demostró que no necesitan señales visuales para ajustar la altura, por lo que diferentes especies de insectos pueden tener diferentes mecanismos para mantener el vuelo.

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