Científicos identifican células cerebrales que mueren en la enfermedad de Parkinson

Los científicos han identificado células cerebrales específicas que mueren en la enfermedad de Parkinson y han descubierto qué las hace tan vulnerables. Un grupo de científicos dirigido por los neurocientíficos Tushar Kamat y Abdulrauf Abdulrauf del Instituto Broad estudió  las células cerebrales de personas que murieron a causa de la enfermedad de Parkinson o de la demencia. Los expertos los compararon con los cerebros de personas que no padecen ninguno de estos trastornos.

Los investigadores encontraron un grupo de células que eran «altamente susceptibles» a la degeneración y podrían ser las principales candidatas para una intervención terapéutica. El trabajo también arrojó luz sobre cómo la genética influye en el desarrollo de la enfermedad de Parkinson.

La enfermedad de Parkinson es  una enfermedad neurodegenerativa progresiva caracterizada por movimientos descontrolados como temblores, dificultades del habla y problemas de equilibrio. Con el tiempo, todos los síntomas empeoran. Esto es causado por el daño a las células nerviosas que producen dopamina, que regula el estado de ánimo y los movimientos corporales. 

La pérdida   de neuronas dopaminérgicas en una parte del mesencéfalo llamada sustancia negra es una característica patológica de la enfermedad de Parkinson. Si bien no todas las células cerebrales dopaminérgicas mueren, los científicos aún no tienen una comprensión clara de las características moleculares que hacen que algunas neuronas sean más vulnerables a las enfermedades que otras.

En este estudio, un equipo de neurocientíficos se dispuso a aislar y mapear miles de neuronas individuales de los cerebros de personas que murieron de la enfermedad de Parkinson o demencia con cuerpos de Lewy, una forma menos conocida de demencia que puede ocurrir sola o con otros trastornos cerebrales.Kamat y sus colegas estudiaron aproximadamente 22.000 células aisladas de muestras de tejido cerebral humano. Se tomaron de 10 personas que murieron de la enfermedad de Parkinson o de demencia con cuerpos de Lewy, y del «grupo de control»: 8 personas que no tenían estos trastornos.

Al medir los niveles de actividad genética en células individuales, el equipo identificó 10 subtipos diferentes de neuronas productoras de dopamina en la sustancia negra. Cada una de las neuronas tiene su propio perfil de actividad génica. Pero un grupo de neuronas dopaminérgicas estuvo ausente en gran medida en los cerebros de las personas con enfermedad de Parkinson.

Tras un examen más detallado, los investigadores encontraron que los procesos moleculares asociados con la muerte celular en otras enfermedades neurodegenerativas estaban regulados al alza en este grupo particular de neuronas dopaminérgicas. Se determinó con precisión dónde se ubican las células: en la parte inferior de la parte compacta de la sustancia negra.

Además, este subconjunto de neuronas tenía la mayor expresión de genes asociados con el riesgo de desarrollar la enfermedad de Parkinson, lo que podría explicar su singular vulnerabilidad.

En otras palabras, los factores de riesgo genéticos conocidos para la enfermedad de Parkinson pueden afectar «las neuronas más vulnerables que influyen en su supervivencia»,  escriben Kamat y sus colegas en el artículo.

El estudio fue publicado en  la revista Nature Neuroscience.

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