Cómo los exploradores esquiaron desde la URSS hasta Canadá a través del Polo Norte

En medio de la Guerra Fría, los agravios políticos se dejaron de lado por el bien de la supervivencia.

En 1988, cuando la Guerra Fría dividía el mundo en dos, un equipo de esquiadores soviéticos y canadienses se unieron para emprender una ardua misión: esquiar desde la Unión Soviética hasta Canadá a través del Polo Norte.

La expedición

Los planes para la expedición comenzaron en 1986, aunque de forma diferente. Inicialmente, un grupo de científicos y radioaficionados soviéticos nutrió planes para esquiar hasta el Polo Sur. En el curso de la preparación inicial, los aventureros reconsideraron su destino final y, en cambio, planearon una expedición de esquí al Polo Norte.

Mientras se realizaban los preparativos en la Unión Soviética, a los canadienses se les ocurrió la idea y les gustó tanto que no solo se ofrecieron a unirse a la expedición, sino también a hacerla aún más desafiante. Querían que el grupo cruzara el Polo Norte y luego esquiara más hasta Canadá. Los esquiadores soviéticos aceptaron el desafío.

Cielos rotos y mantequilla de maní

El 3 de marzo de 1988, un pequeño equipo de ocho hombres soviéticos y cuatro canadienses partió en la peligrosa expedición. Cada uno de ellos tenía un conjunto diferente de experiencia vital para el éxito de la arriesgada misión. Eran exploradores profesionales, médicos, investigadores, operadores de radio y fotógrafos. Incluso hubo un artista que vino como miembro de la mitad soviética del equipo.

Durante los meses que siguieron, los representantes de dos ideologías hostiles, unidos por su amor por las aventuras, trabajaron juntos para soportar la severidad del entorno y confiaron el uno en el otro no solo para el éxito de su expedición, sino también para su propia supervivencia. Dadas las severas condiciones, su supervivencia estaba en riesgo.

Estaba claro desde el principio que el viaje no sería un paseo por el parque. El inicio de la expedición se retrasó dos días debido a las severas condiciones climáticas que impidieron que un avión que transportaba a los exploradores despegara de la isla Sredniy en el Océano Ártico.

Cuando el equipo soviético-canadiense finalmente partió, se sorprendieron por lo que les esperaba en el territorio deshabitado y poco acogedor del Ártico. La temperatura era de -47°C y estaba completamente oscuro, ya que la noche polar aún no había amainado.

“Congelación que deja cicatrices en la mayoría de las caras. Dedos de los pies y de las manos permanentemente entumecidos y dolorosos incluso cuando están calientes. Un esquiador tiene ampollas en los pies y está tomando medicamentos para ellas [sic]”, decía el primer mensaje que el grupo había enviado desde la caminata hacia el continente.

Bajo las severas condiciones climáticas, el principal problema para los esquiadores fue la humedad, ya que era imposible secar la ropa y las botas empapadas de sudor.

“La humedad es un gran problema en tiendas de campaña, ropa y botas. No hay posibilidad de secar la ropa que no se usa, ya que se congela instantáneamente cuando se quita. Richard (Weber) y Christopher (Holloway) han dormido afuera todas las noches para evitar la condensación de la carpa con el éxito de las habilidades perfectas para construir iglús”, decía el mensaje. 

El grupo secó ropa en iglús que construyeron específicamente para ese propósito.

Los exploradores no tenían apoyo en forma de perros de trineo o vehículos. Once lanzamientos desde el aire con comida, suministros y esquís de repuesto fue todo lo que obtuvieron a lo largo de los 1.750 kilómetros (1.090 millas) del viaje. Entre los lanzamientos desde el aire, los esquiadores soviéticos y canadienses confiaron el uno en el otro para obtener ayuda.

Los mensajes transmitidos por radio en el transcurso de la expedición destacan momentos de ayuda mutua:

“Tres pares de esquís rusos se rompieron y los reemplazaremos con canadienses”.

En una ocasión, miembros canadienses de la expedición describieron la reacción soviética a la mantequilla de maní.

“Hemos descubierto que la mantequilla de maní es uno de los mejores alimentos para viajar del Ártico. Lo recibimos en bultos congelados de 100 gramos. El plan era originalmente de 50 gramos por hombre por día, pero es tan popular que lo estamos aumentando a 100 gramos por día. Los soviéticos no estaban familiarizados con la mantequilla de maní y, al principio, desconfiaban un poco, pero la adoptaron con vigor”, decía el mensaje.

El Polo Norte y más allá

Los aventureros dividieron la ruta en etapas. Cada etapa tenía doscientos o trescientos kilómetros de largo y requería alrededor de una docena de días de esquí para completarla.

A medida que avanzaba la expedición, los viajeros se adaptaron con éxito a las condiciones extremas.

“El clima se ha calentado desde los escalofriantes -48 grados centígrados hasta los cálidos -25 grados actuales. Muchas de nuestras lesiones iniciales atribuibles al frío y la inexperiencia se están resolviendo y estamos aprendiendo a vivir y trabajar juntos de manera más eficiente como grupo viajero. En el mapa, nuestra eficiencia mejoró. En nuestras tiendas y en nuestras mentes, el estado de ánimo ha pasado de la aprensión, la eternización sombría y la preocupación por la supervivencia a la optimización, la convivencia y una sensación de logro”, decía uno de los mensajes del grupo al mundo exterior.

La expedición finalmente llegó al Polo Norte el 26 de abril de 1988, donde fueron recibidos por funcionarios tanto de Canadá como de la URSS, un grupo de periodistas y algunos radioaficionados, quienes ayudaron al grupo en la comunicación por radio durante la expedición.

Para celebrar la ocasión de llegar al polo norte, se realizó un lanzamiento desde el aire que contenía champán y caviar.

Después de la fiesta de bienvenida en el Polo Norte, los esquiadores se despidieron de los funcionarios y periodistas y se pusieron en marcha para recorrer los 750 kilómetros restantes hasta la isla canadiense de Ellesmere, su destino final.

A medida que la expedición se acercaba al final, el espíritu de los miembros del grupo se elevó. Ya no buscaban horrendos desafíos llenos de trampas mortales, sino la gloria que prometía el final exitoso de la expedición.

La expedición del puente polar soviético-canadiense de 1988 terminó el 1 de junio de 1988, cuando todo el grupo pisó suelo canadiense. Se había completado una de las expediciones geográficas más peligrosas, pero también inspiradoras del siglo XX.

RBTH

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