Cuanto menor es la inteligencia de un niño con autismo, mayor es la excitabilidad de su cerebro

Científicos de Moscú han descubierto que en los niños con autismo el equilibrio entre la excitación nerviosa y la inhibición difiere según su inteligencia. Cuanto menor sea el coeficiente intelectual del niño, mayor será el sesgo hacia la excitación, pero en los niños con un nivel normal de inteligencia, el equilibrio global se desplaza incluso ligeramente hacia la inhibición, probablemente como compensación por el desarrollo cerebral deficiente. Los resultados demuestran que los mecanismos del autismo con y sin retraso mental son diferentes y, por lo tanto, los enfoques de la terapia deberían ser diferentes. El estudio,  apoyado por una subvención de la Russian Science Foundation (RNF), se puede  encontrar  en las páginas de la revista Molecular Autism.

El autismo o, como ahora es más común decir, el trastorno del espectro autista (TEA) es uno de los trastornos del desarrollo cerebral más comunes, que   afecta  a uno de cada cien niños en el mundo. Las personas con este trastorno experimentan problemas de comunicación, estar entre personas les provoca malestar hasta el pánico, cualquier pequeña cosa puede provocar un fuerte estallido de agresividad. El habla en los niños puede verse afectada o ausente por completo. Parece que no saben jugar con los juguetes, no miran a los ojos y, a menudo, se resisten a los intentos de abrazarlos y acariciarlos, incluso de sus padres.

Los TEA son un grupo extremadamente heterogéneo de trastornos que pueden tener mecanismos genéticos y ambientales completamente diferentes. No es sorprendente que los niños con TEA sean muy diferentes: pueden tener una gran inteligencia y retraso mental.

“La patogenia, es decir, el mecanismo de desarrollo del autismo es complejo y hay muchas hipótesis que explican su aparición. Uno de ellos  está conectado  con un desequilibrio de la excitación e inhibición nerviosa debido a una interrupción en el funcionamiento de los genes que aseguran la transmisión de señales entre las neuronas. Muchos de estos genes también están asociados con el desarrollo de retraso mental. Curiosamente, la epilepsia es más común en niños con autismo y retraso mental y con menor frecuencia sin ellos. En base a esto, se puede suponer que la patogenia del autismo diferirá según el nivel de inteligencia, que decidimos verificar en nuestro nuevo trabajo”, dice Victoria Manyukhina, investigadora junior en el Centro de Investigación Neurocognitiva de la Universidad Estatal de Psicología y Educación de Moscú y estudiante de posgrado en la Escuela Superior de Economía de la Universidad Nacional de Investigación.

En su nuevo trabajo, investigadores de la Universidad Estatal de Psicología y Educación de Moscú y la Escuela Superior de Economía de la Universidad Nacional de Investigación (Moscú) realizaron experimentos con 49 niños de 6 a 15 años con autismo con un coeficiente intelectual de 54 a 128 (el valor más bajo corresponde al grado medio de retraso mental, y el superior corresponde a una inteligencia ligeramente superior a la media) y con 49 niños sin discapacidades del desarrollo.

Usando magnetoencefalografía, los autores registraron señales cerebrales que reflejan directamente la actividad de las neuronas en la corteza cerebral. Las señales medidas eran de dos tipos: periódicas, directamente relacionadas con los ritmos de actividad de las neuronas, y aperiódicas, el llamado «ruido» neural. Los investigadores se han centrado en estos últimos porque pueden ayudar a evaluar el equilibrio de la actividad de las neuronas excitadoras e inhibidoras. Los autores analizaron la potencia espectral de la señal en un rango de alta frecuencia, donde no hay oscilaciones periódicas. El poder de las oscilaciones aperiódicas disminuye exponencialmente con el aumento de la frecuencia, que se describe en una escala logarítmica mediante una función lineal, cuya pendiente depende de qué procesos predominan: inhibición o excitación.

Los resultados mostraron que los niños con autismo y un coeficiente intelectual por debajo del promedio (es decir, por debajo de 85) tenían una pendiente espectral más plana en promedio que los niños con inteligencia normal, tanto con autismo como sin él. Esto sugiere que su equilibrio en la corteza como un todo se desplaza hacia la excitación, y cuanto menor es la pendiente espectral, menor es el coeficiente intelectual. Esto es bastante natural: para un desarrollo normal, un niño necesita un cierto equilibrio de actividad neuronal. Los autores también observaron una interesante tendencia inversa en los niños con autismo e inteligencia normal: en comparación con los niños normales de la misma edad, estaban dominados por la inhibición nerviosa. Es demasiado pronto para hablar de mecanismos específicos, se requieren estudios adicionales.

Nuestros resultados demuestran una clara diferencia en el equilibrio de la actividad de las células nerviosas en niños con trastornos del espectro autista según su nivel de inteligencia. Esto indica una diferencia en los mecanismos fisiopatológicos, lo que significa que los objetivos para el desarrollo de fármacos para la corrección del comportamiento serán diferentes. En este trabajo nos hemos centrado en los niños porque tienen cuatro veces más probabilidades que las niñas de ser diagnosticados con autismo; en el futuro, queremos realizar experimentos en una muestra más grande y comprobar la diferencia entre los sexos”, concluye Elena Orekhova, investigadora principal del Centro de Investigación Neurocognitiva de la Universidad Estatal de Psicología y Educación de Moscú.

Foto: sujeto niño (usada con permiso de los padres). Fuente: Elena Orekhovas, ervicio de prensa de la Fundación Rusa para la Ciencia

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