Narval, un verdadero unicornio del Ártico

Imagínese un enorme delfín del tamaño de un todoterreno, con un largo colmillo que sobresale de su nariz, y tendrá una imagen bastante buena del hermoso mamífero marino, a menudo conocido como el ‘Unicornio del mar’.

El narval es un animal increíblemente escurridizo que habita en las aguas del Océano Ártico. No es exactamente un delfín. Y tampoco estrictamente una ballena. ¡Realmente es único!

Media tonelada de grasa para mantener el calor

Un narval es enorme. Su cuerpo puede alcanzar hasta 4,5 metros, mientras pesa hasta 1,5 toneladas. Mientras tanto, un tercio de esa masa lo ocupa la grasa. Y por una buena razón. Este majestuoso mamífero reside en las heladas aguas del Ártico, rodeado de hielo flotante.

Un cuerno que en realidad es un diente

La característica definitoria del narval es su largo «cuerno» (aunque solo los machos tienen uno). La criatura no tiene dientes inferiores y solo dos superiores: el colmillo es en realidad parte de uno y se desarrolla gradualmente, a medida que madura. Puede crecer hasta 3 metros de longitud. 

Este colmillo es muy duradero y flexible al mismo tiempo. Sin embargo, si se fractura, se cubre con algo parecido a la materia ósea, para proteger las terminaciones nerviosas (sí, tiene terminaciones nerviosas).

La opinión científica aún difiere sobre su función. Algunos creen que es un dispositivo para defenderse de los atacantes. Otros creen que el narval lo usa para perforar el hielo grueso en el océano cuando sale a la superficie. Y otros todavía creen que es como una antena, donde las terminaciones nerviosas sirven para saber la temperatura del agua.

¡Y el colmillo también ayuda a atraer a las hembras!

Único en su clase

El narval es un mamífero cretáceo (y un cetáceo, que es cualquier mamífero acuático del orden al que pertenecen las ballenas, los delfines y las marsopas). ¡Es el único en todo su grupo! Su nombre podría provenir de las palabras islandesas nar (cadáver) y hval (ballena). Suena bastante espeluznante, pero todo tiene que ver con el color de la criatura: una especie de gris pálido con manchas oscuras. No obstante, ¡los científicos en 1990 descubrieron un híbrido narval-beluga! 

Tiene una lengua

El narval vive en grandes grupos, posiblemente incluso sin tener nada que ver con los lazos familiares. Se comunica usando sonidos únicos. Algunos suenan como inhalaciones, otros – como clics y otros aún – como… ¡gritos! Puede cazar pequeños peces y moluscos juntos en una bendición (grupo), conversando todo el tiempo. Lo que es especialmente interesante es que cada bendición de los narvales tiene su propio dialecto. ¿Puede una bendición conversar libremente con otra? Simplemente no sabemos…

Sus números son desconocidos, pero sabemos que existen muy pocos.

Los narvales viven en rincones tan remotos y fríos del océano que estudiarlos es extremadamente problemático. Fueron vistos en las cercanías de Franz Jozef Land, Spitsbergen y alrededor de Groenlandia. También hubo casos de migraciones, ligadas al movimiento del hielo flotante, lo que llevó a que estos fascinantes animales fueran incluso vistos cerca de las costas británicas. Aún así, se considera que su hogar está en el Ártico, helado y remoto. Los científicos creen que los narvales podrían contarse entre 40.000 y 50.000, pero estos números son, en el mejor de los casos, estimaciones. 

Pertenece a la ‘Lista Roja’

El narval tiene una serie de depredadores naturales, incluidos los osos polares y los leones marinos. Pero el mayor enemigo natural de la población es el hombre: algunas culturas consideran que el colmillo del narval es extremadamente valioso, casi una cura para todos los males, lo que, por supuesto, es un mito. Lamentablemente, también hacen recuerdos con ellos. 

Tampoco puede sobrevivir en cautiverio. Aunque, en estado salvaje, un narval puede vivir hasta 50 años. Por ello, ha sido incluida en la ‘Lista Roja de Especies Amenazadas’ en la categoría de ‘Preocupación Menor’. En países como Rusia está prohibido cazar narvales. 

RBTH

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